Qui sont les fourmis volantes ?

Fourmi ailée parmi des ouvrières / © Jean-Yves Cretin

Pourquoi certaines fourmis ont-elles des ailes ? Réponse avec Jean-Yves Cretin, enseignant-chercheur en écologie à l'Université de Besançon à la retraite, entomologiste passionné par les hyménoptères sociaux.

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En général, il y a trois castes dans une fourmilière : un nombre considérable d’ouvrières, une ou des reines et épisodiquement des mâles. Les ouvrières n’ont pas d’ailes et n’en ont jamais possédé. Si par chance vous rencontrez l'immense reine dans le nid, vous pourrez noter qu’elle n’a pas d’ailes non plus. Toutefois, sous la loupe, vous verrez sur un thorax massif des traces d’insertions alaires. Ces ailes, elle les avait à la naissance, mais se les est arrachées après son vol nuptial.
Les mâles qui essaiment en grand nombre ont aussi des ailes. Futures reines et mâles forment ces fameux nuages de « fourmis volantes ». Après les tentatives d'accouplements, les mâles disparaissent en quelques jours. Et les reines fécondées tentent de fonder une nouvelle colonie.

Toutes les fourmis de nos régions en font-elles autant ?

Oui, à des époques souvent précisément déterminées selon les espèces. Et si certaines reines voyagent très loin de leur lieu de naissance, d’autres se laissent tomber à proximité.
A part cela, soyez tranquilles. Ces insectes ne sont pas du tout dangereux y compris les espèces qui possèdent un dard. Les reines répugnent à piquer, et les mâles ne possèdent jamais d’aiguillon.

Il semble qu'on voit surtout ces foules ailées par temps orageux. Est-ce vrai ?

Parfaitement ! C’est souvent quelques heures avant un orage que les sexués sortent comme en ébullition de la fourmilière, puis montent par milliers dans le ciel et forment des nuages en écharpes mouvants. C'est comme si une forte variation de pression atmosphérique « libérait » les fourmis. Les apiculteurs vous diront la même chose avec les essaims, les pêcheurs avec des insectes aquatiques. C'est aussi notoire pour les éclosions en masse de certaines sortes de papillons. Le fait est bien connu. C'est encore l'explication qui manque…

Reine

nom féminin

Chez les insectes sociaux, reine désigne la femelle qui a la capacité de se reproduire et de pondre des œufs. Habituellement, elle est fécondée par des mâles qui ont une vie courte uniquement dédiée à l'accouplement. La reine est la mère fondatrice de la colonie. D'une taille généralement plus grande que les autres représentants de l'espèce, elle est entourée d'ouvrières qui assurent toutes les tâches autres que la reproduction. Le système de communication entre individus est chimique, basé sur des substances appelées phéromones. On trouve des reines chez les abeilles, les termites, les guêpes, les bourdons, les frelons et… les fourmis.

Pour aller plus loin, rencontrez les fourmis sur le terrain ou plongez-vous dans notre dossier Fourmi land.

Couverture de La Salamandre n°223

Cet article est extrait de la Salamandre
n° 223
Août - Septembre 2014
Article N° complet

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