Records de poils

Article extrait du dossier Tous à poils!
Poils de taupe au microscope électronique. La grande douceur de cet animal est liée à la structure de ses poils: des écailles minces, qui se recouvrent étroitement. / © Power & syred

De quand datent les premiers poils apparus sur terre? Qui sont les plus denses? Les plus longs? Et les premiers cheveux humains? Nos réponses.

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Les plus anciens

Cent millions d'années, tel est l'âge des plus vieux poils de mammifère connus à ce jour. Trouvés dans le sud-ouest de la France près de Rochefort, ils ont été piégés dans de l'ambre. Leur structure présente une organisation identique à celle des animaux actuels. On ignore encore à quelle espèce ils appartenaient. Probablement un marsupial primitif de la taille d'une souris.

Les plus denses

La loutre de mer Enhydra lutris remporte la palme de la fourrure la plus dense, avec 130'000 poils par centimètre carré. Quant à sa cousine la loutre commune, elle occupe le haut du podium européen, avec 70'000 poils par centimètre carré. L'homme, de son côté, n'en compte qu'un maximum de 20'000 par cm2.

Les premiers cheveux

Provenance : Afrique du Sud, extraits d'excréments d’hyène brune fossilisés. Apparence : une quarantaine de fibres translucides et raides. Age estimé : 200'000 ans. L'histoire ne dit pas si l'humain qui arborait cette chevelure décolorée par le temps a été tué par l’hyène ou s'il était déjà mort. L'espèce d'hominidé est aussi incertaine : Homo sapiens ou son prédécesseur Homo heidelbergensis ? Le mystère reste entier.

Les plus longs

Mesurée en 2004, la chevelure de Xie Qiuping, citoyenne chinoise, atteignait 5,62 m. Dans le Guang-xi, sa province d'origine, la tradition veut que les femmes ne se coupent pas les cheveux, qui sont considérés comme le refuge de l'âme. Tran Van Hay, un Vietnamien décédé en 2010, a vraisemblablement surpassé Xie Qiuping. Ses cheveux approchaient 6,8 m mais n'ont jamais été officiellement mesurés. Bien après viennent les bœufs musqués : leur tignasse peut dépasser le mètre.

Couverture de La Salamandre n°202

Cet article est extrait de La Salamandre
n° 202
Février - Mars 2011
Article N° complet

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