Mission Papillon

A la recherche des papillons dans le jardin / © Sylvain Leparoux

La belle-dame voit le jour sous une feuille d’herbe folle oubliée au fond du jardin. De l’œuf au voilier, genèse en quatre actes de l’insecte migrateur.

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1) Pastèques d’un millimètre

En juin, les insectes sont rois. Ça rampe, ça butine, ça bourdonne… Beaucoup plus discrètement et dans l'indifférence la plus totale, ça naît aussi un peu partout.
Approchons-nous par exemple de cette mini-jungle d’orties et de chardons épargnée par la tondeuse au fond du jardin. Approchons-nous encore. Encore un peu. Là, collée sous une feuille de cirse, on dirait une minuscule pastèque d'environ un millimètre.

L’œuf de belle-dame est vert et présente 12 à 15 côtes qui ne se rejoignent pas au sommet. A l’instar de son cousin vulcain ou amiral, la vanesse des chardons pond ses œufs isolément et non en amas de plusieurs dizaines comme le font le paon de jour ou la petite tortue. / © Sylvain Leparoux
Naissance d'une vanesse, le papillon belle-dame

Minuscule œuf de belle-dame / © Sylvain Leparoux

Une galle ? Non, un œuf de belle-dame, papillon de jour aussi appelé vanesse des chardons. Sur la feuille voisine, il y a un autre œuf, puis encore un. La femelle en a patiemment disséminé quatre ou cinq centaines sur quelques mètres carrés.
Combien survivront aux fourmis, aux araignées ou à de subtils parasites ? Une poignée à peine. Mais pour l’instant, d’heureuses éclosions se produisent ici ou là.

2) Et voilà Gargantua

Chez les insectes, le nouveau-né ne ressemble absolument pas à un adulte miniature. C'est souvent une larve molle et cylindrique qui suscite peu d'admiration ou de bienveillance. La chenille belle-dame n'échappe pas à la règle. Après avoir percé son œuf, elle le consomme éventuellement. Commence alors la vie d'une machine à dévorer qui se crée un abri en reliant quelques feuilles alentour avec de la soie. A tort, cette tente est parfois appelée cocon.
En quelques semaines, notre petit monstre multiplie son poids par mille, voire davantage. Ses armes ? Une batterie de labres et de mandibules qui découpent la malheureuse plante qui l'héberge.

Les six vraies pattes écailleuses et articulées des chenilles sont situées sur la partie thoracique, juste en arrière de la tête. L’abdomen compte quatre paires de fausses pattes membraneuses qui n’agissent que comme supports. A l’arrière, la chenille repose enfin sur deux fausses pattes anales. / © Sylvain Leparoux

Son secret ? Une peau renouvelable pour grossir à loisir. A chaque mue complète, soies, poils, peaux, pattes, intestins et une partie des trachées sont changés et agrandis. Ces renaissances successives se font dans la plus grande immobilité.

La chenille de la belle-dame ressemble en plus svelte à celle du vulcain. Sa couleur varie selon les individus. Elle est en général gris-noir, parfois plus claire, avec des lignes jaunes discontinues. On compte quatre stades larvaires. Un cinquième peut être nécessaire en cas de disette. / © Sylvain Leparoux
Naissance d'une vanesse, le papillon belle-dame

Abri de soie vide avec les déjections d’une chenille disparue. Que lui est-il arrivé? Beaucoup sont capturées par des oiseaux comme les mésanges : la survie de leurs nichées dépend totalement de cette source de protéines. Au moins autant sont parasitées par des petites mouches, des guêpes ichneumons ou des champignons. / © Sylvain Leparoux

Après environ un mois, les mésanges et autres rouge­queues ont stoppé net la plupart des chenilles. A l’ombre du cirse, une rescapée grasse et longue de 3 centimètres s'agite sous l’effet d’hormones. Puis elle cesse totalement de se nourrir. Son volume diminue pendant quelques jours. Sa couleur varie un peu, quelque chose se passe en elle. Une nouvelle naissance s’annonce.

3) La nymphose, c’est quelque chose

Tête en bas, fixée à un coussinet de soie par ses pattes anales, la chenille attend, immobile. Une peau aux allures de carapace grisâtre semble progressivement l’envelopper. Le temps est venu de la nymphose, c’est-à-dire la transformation de la chenille en nymphe ou chrysalide. Surtout, pas touche à cette énigmatique et fragile momie.

D’abord, l’avant du corps se recroqueville en donnant à la chenille une silhouette en « J » typique, puis elle se recouvre progressivement d’une enveloppe. La chrysalide de Cynthia cardui est peu anguleuse et allongée, gris plus ou moins doré, avec deux bosses sur la tête, des taches métalliques et des épines en ligne sur le dos. / © Sylvain Leparoux
Naissance d'une vanesse, le papillon belle-dame

Chrysalide de belle-dame / © Sylvain Leparoux

Impossible d’observer ce qui se passe vraiment dans cette intimité absolue. Ouvrir tuerait. Il faut imaginer ce que la science nous raconte. La chrysalide vit sur ses réserves, mais les échanges gazeux se poursuivent avec son environnement. Peu à peu, tous ses organes se dissolvent. Puis, comme par magie, ses cellules migrent selon des trajectoires précisément déterminées et se redistribuent dans tout son corps. Les mâchoires par exemple deviennent trompe. Pour faire un papillon, on mélange presque tous les éléments en une sorte de soupe et on reconstruit un nouvel être en réorganisant tous ses composants. Renversant, non ?

Juste avant l’éclosion, l’abdomen de la nymphe s’allonge. On devine par transparence les motifs du futur papillon. Une animation 3D de la transformation est visible sur : goo.gl/LURXOv / © Sylvain Leparoux

4) L’éclosion, une révélation

La métamorphose dure à peu près deux semaines, un peu plus ou un peu moins selon la température extérieure. Finalement, la transparence de la chrysalide devient presque impudique : on dirait que c’est aujourd’hui le grand jour…
Le spectacle grandiose ne dure que quelques minutes. L’enveloppe nymphale se fissure en bas au niveau de la tête. De grands yeux, une trompe et de longues antennes apparaissent d’abord. Puis le reste du corps se glisse à l’extérieur. Des gouttes de déjection nymphale tombent, c’est le méconium.

La vanesse des chardons fait partie des nymphalidés, papillons souvent de bonne taille ornés de dessins splendides dessus comme dessous : morio, tabac d’Espagne ou paon de jour. Chez la belle-dame, mâle et femelle sont identiques et mesurent environ 30 mm de long pour une envergure qui peut presque varier du simple au double entre 40 et 70 mm. / © Sylvain Leparoux

L’insecte abouti dit imago fait quelques premiers pas méticuleux pour se positionner sur la plante. Puis les quatre ailes se déploient, étirées et vivifiées par l’injection d’air et d’hémolymphe, le sang des invertébrés. Leurs couleurs fantastiques promettent une tout autre existence. Mais quelques heures d’attente sont encore nécessaires pour durcir les ailes du papillon.
Après deux mois d’une enfance à rebondissements, enfin la déesse Cynthia est née.

Naissance d'une vanesse, le papillon belle-dame

© Jean-Philippe Paul

Couleurs poussières

De minuscules écailles alignées comme des tuiles sont fixées sur les membranes presque transparentes des ailes. Elles sont responsables de la coloration des papillons, soit par des pigments synthétisés à partir de la nourriture de la chenille, soit par irisation et interférences des ondes lumineuses. En grec, lépidoptère - ordre des papillons - veut d’ailleurs dire « ailes à écailles ».

© Sylvain Leparoux
Couverture de La Salamandre n°222

Cet article est extrait de La Salamandre
n° 222
Juin - Juillet 2014
Article N° complet

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